Thoughts on “Special Needs” / Pensamientos sobre las “necesidades especiales”


(This is a little article that I’ve been working on for the Archdiocese – Family Life/Respect Life Monthly Newsletter)

(Spanish at the bottom/Español debajo)

Frida Kahlo is one of the most important figures of 20th-century Mexican culture. Born in 1907 in Mexico City and raised during the Mexican Revolution, Kahlo is widely considered the face of 20th-century Mexican “surreal” art. Her folk art and bizarre self-portraits continue to have a strong influence in modern art and with artists of all nationalities. Famous actress Salma Hayek even portrayed her recently in a Hollywood movie! Ironically, had Frida Kahlo been conceived in 2007 –just 100 years later — statistically, it is most likely that her parents’ physicians would have suggested that they abort her…and we would never have known her beautiful works of art, nor her legacy as it is found in the modern art of other famous artists.

What does Frida Kahlo have to do with everything? You see, biographers and historians now know that Frida was born with spina bifida. This condition develops within the first 5 weeks in utero and causes defects in the spinal cord and in the bones of the backbone, leaving permanent damage to the nerves that control specific motor functions such as walking, or the control of the bowels. Nowadays the majority of parents or doctors who discover this defect in an unborn child, decide to terminate the pregnancy early, in order to “avoid the challenges” that might come with their child’s potential handicap.

A little boy with Spina Bifida

It is ironic that in our modern society—so internationally connected, conscious of the environment, focused on the humane treatment of animals, obsessed with the “free will” of all human beings, and  supposedly tolerant of any and all human expression—there is not much room for people with disabilities or “special needs.”

“Life seems to be demanding enough,” some say, “without adding to it the extra responsibility or burden of caring for someone else, especially someone with extra needs”

Now perhaps you know someone who lives with some sort of “special need.” Perhaps you even have a close friend or family member with some sort of handicap….and while the vast majority of people claim to have had this type of experience, sadly, there are many people who have not been blessed to know someone like this.

While it might not seem very important at first, this simple fact may just change the history of our world, especially in the way that we value human life. Let us remember during this time of Easter what while we celebrate the greatest mystery of our Faith —that is, the Resurrection of Our Lord Jesus Christ—we also celebrate the gift that is each and every human life, the sign that there is Hope for our world.

This past month, the Family Life/Respect Life Office of the Archdiocese of New York, in collaboration with the Catholic Marriage Movement, hosted the 6th-annual Pro-Life Congress for the Spanish Population. Instead of focusing on just one aspect of the pro-life mission, the invited speakers formed the participants about the most fundamental idea – “Choosing Life” – and how this must take place at the most basic level in our society. In reality, this theme is central to every discussion of policy and morality, be it at the national level, state level, community level, and all the way down to the smallest family unit. In contrast, the rejection of the basic value of human life leads to abortion, birth control, euthanasia, and even some current health-care legislation; it has also transformed the way society views unborn babies, even more viciously a child who may have a prenatal diagnosis that is anything outside of norm. More than ever before, abortions are the so-called “solution” for a pregnancy where there is a diagnosis of a genetic problem (such as Down’s Syndrome) or a birth defect (such as spina bifida). I’ve even heard rumors of an adoption waiting-list of over 450 US families waiting to adopt the first unwanted child to be born with Down Syndrom. The reason there are so many couples waiting is simple. The great majority of Down Syndrome-diagnosed babies don’t make it past their first few months. It seems that in such a fast-paced (and so-called “advanced”) society, there is simply no room for anything “out of the ordinary”…..and all the responsibilities that may come with it.

Right now—in 2012—we find ourselves at the threshold of a new era. Our traditional values and ability to uphold a common morality have been replaced by a new underlying ideology: pleasure. (and the subjective sense of personal gratification) For many people, the pursuit of pleasure has evolved into an obsession rather than simply a pass time, where many human beings sadly choose to neglect their responsibilities in order to seek out the almighty self-gratification.

For the average everyday citizen, life in this post-modern world already has its own responsibilities: paying bills, buying groceries, and of course all of the grueling hours at work (required to maintain a their preferred lifestyle). One can imagine that adding anything to these already “burdensome” requirements would frankly be just too much to ask. And so, the discovery of a pregnancy —an event that once was a cause for joy and celebration, no matter the circumstance — is now commonly seen as “an obstacle in the way of personal happiness” all because of the sacrifices and responsibility needed to care for a new life.

Now on top of that, what about the diagnosis of a genetic disorder or birth defect in a pregnancy? Forget about it! For the world, that would be like asking someone to sacrifice even more to what already looms as a “huge responsibility” in the first place. One child out of every thirty is born with special needs, but that number is rapidly decreasing because of the popularity and availability of abortion.

If we don’t embrace our call as “Pro-Life” messengers in our society, we will soon arrive at a moment in history where the life of every “special needs” baby is at risk, simply by virtue of being in the womb of it’s mother. Unless we speak out in truth about the gift and blessing of all human life, both doctors and parents will more increasingly view the life of a “special needs” child, as not “worth all the pain and challenge” that they may encounter in their life.

Instead of acting like God and deciding which people will have a “low quality of life” due to physical or mental limitations, we should first reflect on our own lives.

Don’t we all have special needs?

How many times have we lacked charity towards another? How many times have we lied or become impatient with someone, not because of their actions but due to our own selfishness or sinfulness?

The truth is that we were created for much more than this! God has called us to strive for perfection, but most of the time we fall very short, by not living as we should—and even worse when we knowingly act wrongfully!

Can you see what I mean? If we (who are fully aware of what we should do) fall short in doing what we know we are called to do—and God still forgives us, and loves us!—we have no right to take life away from anyone, even if we ignorantly consider their life to be of “low quality.” If we are sincere in our own reflection of ourselves, it’s easy to see that each one of us has certain “disabilities” that keep us from being good and righteous, as we are all called to be. Who ever said that our “abilities” are only limited to the physical and mental?

Even though we witness how much of the world has been consumed by selfishness, our eyes are never to be focused on that. We are a people of Resurrection, and the dying and rising of our Lord Jesus Christ is the cause of our Faith and Hope—the very thing we live for.

We know that God has created each life, from all eternity, in His image and likeness! He has a purpose for the life-long journey (in the joys and pains!) of every human being, regardless of what society claims that someone may or may not be able to contribute.

Let us dedicate ourselves to fight for every human life, especially now that we are aware of this pernicious and widespread attack against those with special needs. Instead of letting society decide which lives are worth being born, let us defend the right of each person to live, so that every human being may have the opportunity to enrich our lives and culture, just as Frida Kahlo has done in influencing art all around the world!

En Español :

¿No somos todos “especiales”?


Frida Kahlo es una de las figuras mas importantes de la cultura Mexicana durante el comienzo del siglo veinte. Nacida en La Ciudad de México en el año 1907 y criada durante la Revolución Mexicana, Kahlo se destacó como una de las pioneras de arte “subreal” de México en el siglo veinte. Sus autorretratos y obras de arte folklórico todavía influencian mucho de lo que es el arte-moderno, en el mundo entero. ¡Más aún hicieron una película biográfica de su vida en Hollywood! Pero si Frida Kahlo hubiera sido concebida en el año 2007, (tan solo cien años después) es muy probable que sus doctores les hubieran sugerido a sus padres que la abortaran y nosotros no hubiéramos conocido sus obras y contribuciones a la cultura y sociedad de hoy. Es muy conocido que Frida Kahlo nació con Espina Bifida, una malformación durante la gestación del tubo-neural, algo que la mayoría de personas hoy día (doctores y padres de familia) deciden abortar temprano durante el embarazo. En nuestra sociedad moderna, tan conectada internacionalmente, tan consciente sobre el medioambiente y el tratamiento de los animales y enfocado en el “bienestar” y “libertad” de todo ser humano, irónicamente parece que no queda mucho espacio para las personas discapacitadas, con sus necesidades especiales.

Es muy probable que conoces o has conocido personalmente a alguien que vive su vida con menos “capacidades” que la mayoría de personas quienes viven su vida “normal”. La mayoría de personas en este mundo han tenido una experiencia – pequeña o grande –  de trabajar/cuidar o llevar una amistad con alguien de “necesidad especial”, pero lastimosamente, hay muchos que no han vivido esa experiencia. Aunque parece algo tan sencillo, este simple hecho puede cambiar la historia de nuestro mundo, en cuanto valoramos la vida de todo ser humano. Como celebramos la Resurrección de Nuestro Señor Jesucristo en La Pascua, también celebramos el signo de esperanza que es la vida.

Durante el fin de semana pasado, La Oficina de Vida Familiar/Respeto a la Vida de La Arquidiócesis de Nueva York junto con el Movimiento Matrimonial Católico (MMC) celebraron el Sexto Congreso Pro-Vida para la comunidad hispana. Este año, en vez de enfocar en algún tema Pro-Vida, (como el aborto o la eutanasia) los invitados dieron formación sobre algo mas fundamental – “Escoger la Vida” – y como esa idea y actitud tiene su efecto a cada nivel de la vida humana. Este tema juega un papel importante en cada aspecto de la vida, sea a nivel nacional (el gobierno federal), a nivel estatal (leyes en cada estado), a nivel de la comunidad cercana y hasta el nivel mas básico de la familia. Mientras la lucha para “Escoger la Vida” se manifiesta en varios asuntos como el Aborto, la Eutanasia, los Anticonceptivos (que a veces causan abortos) y ahora la lucha para el Seguro Medico “Universal”, también se ha transformado la sociedad en la forma en que valoramos la vida humana, especialmente cuando se habla de los diagnósticos tempranos de embarazos con niños que no son, para los médicos, “normales”. Actualmente, mas que nunca, el aborto es el destino para muchas vidas cuando el diagnostico en-útero muestra señales de problemas genéticos como el Síndrome de Down o defectos físicos como el Espina Bifida. Parece que al mundo de hoy, la vida de un bebe que no sea 100% “normal” no le conviene puesto que llevaría con ella una responsabilidad y sacrificio aun mas grande.

Hoy día en el año 2012, nos encontramos en el comienzo de una nueva época. Nuestra sociedad ya no se puede llamar “Moderna” – pues estamos al borde de una nueva edad donde los valores y morales han sido intercambiados por una nueva prioridad – el placer instantáneo/constante y la satisfacción personal. En muchos casos, no es solamente una prioridad sino una obsesión, donde el ser humano (por lo general) echa todas sus responsabilidades al lado en búsqueda de ese mismo placer.

La vida en una época como esta también trae sus responsabilidades; el pago de los “billes”, la renta y también el trabajo para sostener toda necesidad económica. Como uno puede imaginar, una sociedad así no puede ver la vida de un bebe recién concebido como una bendición como las generaciones anteriores puesto que traen consigo una cierta responsabilidad y sacrificio que no le dejaría vivir tal como uno vivía antes. La idea de un niño se convierte en un “obstáculo o carga” a la libertad previamente conocida. ¿Y el diagnostico de un defecto o problema genético en un embarazo? Olvídate. Es añadir a lo que ya se ve como un obstáculo, un sacrificio y responsabilidad mas grande y veremos una sociedad donde 1 de cada 30 nacidos con una necesidad especial seria aun mas raro. (De hecho, ese cifra ya está bajando por el simple hecho de que el aborto se ha hecho mas popular y común)

Para los que todavía no han reconocido o identificado la fuente de su “felicidad”, (especialmente los que no han tenido una experiencia con Dios) esa búsqueda los puede dejar en un estado de “adormecimiento”, donde el consumo constante de su adicción de alcohol, drogas, el sexo, u otras (televisión, música, materialismo, comida, etc.) los ha dejado adormecidos y prácticamente inconsciente de las repercusiones de sus acciones.

Si no abrazamos nuestro llamado de ser “Pro-Vida” en nuestra sociedad, llegaremos a un momento en la historia donde la vida de cualquier niño de “necesidad especial” estaría a riesgo desde el vientre de su madre por el simple hecho de que no “valga la pena”. En vez de pretender ser Dios y decidir cuales personas tendrán una vida “de baja calidad” (debido a sus necesidades físicas o mentales) debemos reflexionar en nuestras propias vidas. Piensa por un momento sobre la siguiente propuesta :

¿No tenemos todos necesidades especiales?

¿Cuantas veces hemos faltado a la caridad hacia los demás?

¿Cuantas veces hemos mentido o nos ha faltado paciencia con alguien debido a nuestra propia debilidad humana?

La verdad es que no fuimos creados para eso. Dios quiere que seamos santos, pero muchas veces no hacemos lo que debemos hacer.

¿Ya ves? Si nosotros no cumplimos con lo que Dios nos pide (¡y todavía nos ama y perdona!) no tenemos el derecho de quitarle la vida a nadie, aunque la consideremos una “baja calidad” de vida. Pues, si somos sinceros, vemos que todos tenemos nuestras propias discapacidades que no nos dejan ser buenos y bondadosos como debemos de ser.

Debemos tener bien claro que aun con nuestra naturaleza caída y toda la oscuridad que hay en este mundo, no tenemos nuestra mirada puesta en todo eso. La Resurrección de Nuestro Señor, causa por nuestra Fe y Esperanza, nos da una razón de vivir.

¡Sabemos que Dios ha creado a cada vida humana desde la eternidad, a su Imagen! El tiene un propósito para la jornada de cada vida humana, sin importar lo que la sociedad puede determinar de ella, por lo que puede o no puede contribuir a la economía.

Dediquémonos a luchar por la vida, especialmente ahora consientes del ataque que hay contra personas de necesidad especial. Defendámoslos para que Dios pueda enriquecer a nuestro mundo con personas como Frida Kahlo, en vez de dejar que la sociedad decida.


2 responses »

  1. Andrew, as the mother of a daughter with Down syndrome you know I love this post, can you hear me cheering from Connecticut?!
    I only wish I had been aware of your Spanish language pro-life conference in NYC! I have a book of stories from 34 parents of special needs children with a foreword from New York’s own Mother Mary Agnes Donovan, SV and an afterword from another New Yorker, Fr Franck Pavone. At this moment “A Special Mother is Born” is being translated into Spanish, so I want in on next year’s conference.
    I was at the UN on World Down Syndrome Day, March 21, 2012, we had 300 attendees from all over the world, celebrating the beauty of those wonderful individuals and their contributions to society. God works with each of our gifts and levels of ability, but He loves a joyful heart!

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